Frances E. AllenIn 2006 ontving de Amerikaanse wiskundige Frances E. Allen de A.M. Turing Award. Zij was de eerste vrouw die, sinds het uitreiken van de prijs in 1966, de prijs kreeg. De prijs is genoemd naar de Britse wiskundige Alan Turing (1912-1954), onder meer bekend voor zijn bijdrage aan het kraken van de Enigma-code tijdens de Tweede Wereldoorlog. De A.M. Turing Award wordt toegekend door de Association for Computing Machinery (ACM) aan een persoon voor zijn duurzame en fundamentele bijdrage aan de computerwereld.

Frances Allen kreeg de prijs voor haar theoretische en praktische bijdrage in het optimaliseren van compiler technieken en parallel programmeren. Een compiler is een computerprogramma dat, kort samengevat, programma’s in een hogere programmeertaal vertaalt naar een lagere programmeertaal.

Frances Allen werd geboren op 4 augustus 1932. Zij was de oudste van zes kinderen en groeide op in een boerderij in Peru, New York. Haar vader was landbouwer en haar moeder gaf les in het basisonderwijs. Frances kreeg haar liefde voor wiskunde en fysica mee via een wiskundeleraar op haar middelbare school.

Een inspirerend voorbeeld want zij besloot om ook wiskunde te gaan studeren. Ze behaalde in 1954 haar bachelordiploma wiskunde aan de New York State College for Teachers. Vervolgens ging zij aan de slag als wiskundelerares op haar vroegere middelbare school.

Na twee jaar lesgeven besloot ze om ook haar mastertitel wiskunde te behalen en schreef ze zich in aan de University of Michigan. Hier volgde zij ook computerlessen, lessen die voor het eerst gedoceerd werden aan de universiteit. Zij leerde er een IBM 650 computer programmeren.

IBM organiseerde job interviews op de universiteitscampus en bood Frances een job aan. Zij nam de baan aan met het idee om hiermee haar studieschulden af te betalen en daarna terug te keren naar het onderwijs. Het draaide echter anders uit en de volgende 45 jaar zou ze aan de slag blijven bij IBM.

Ze begon haar loopbaan bij IBM in juli 1957. Haar eerste opdracht was om de onderzoekers IBM FORTRAN, een nieuwe programmeertaal, aan te leren. Een taal die ze zichzelf ook eigen moest maken. Hierbij ontwikkelde zij een voorliefde voor het compilen, het vertalen van programmeertalen. Dit zou haar werkterrein blijven gedurende het grootste deel van haar loopbaan bij IBM. Gaandeweg kwamen er allerlei projecten bij waarbij de Harvest/Stretch computer haar eerste grote project werd. Stretch was een van de eerste supercomputers en Harvest een coprocessor voor Stretch, ontworpen voor het US National Security Agency (NSA) om de codes in geheime boodschappen te breken. Het hele jaar 1962 bracht ze door op het NSA om de supervisie te doen over de installatie en de testfase van het systeem.

PTRAN-projectHaar laatste grote project was het PTRAN-project (Parallel TRANslation) in 1984. Gedurende haar hele loopbaan doceerde ze als lector aan verschillende universiteiten.

Ze zag met lede ogen de terugloop van vrouwen in de IT-wereld aan. In het begin van haar loopbaan waren er veel vrouwen actief op haar werkterrein, het programmeren. De toenemende professionalisering van de sector zorgde ervoor dat minder vrouwen voor een carrière in IT kozen. Haar bezorgdheid over deze trend zette ze om in haar engagement voor het Institute for Women in Technology.

Ze kreeg ook verschillende onderscheidingen. In 1989 werd ze als eerste vrouw benoemd tot IBM Fellow. De Women In Technology International Hall of Fame nam haar in 1997 op in haar eregalerij. In 2000 werd de Frances E. Allen Women in Technology Mentoring Award ingesteld door IBM. Frances Allen mocht als eerste deze prijs in ontvangst nemen. In 2002 ontving ze de Augusta Ada Lovelace Award van de Association for Women in Computing. In datzelfde jaar ging ze met pensioen. Ook na haar pensioen bleef ze nog actief. Als IBM Fellow Emerita bleef ze IBM bij verschillende projecten adviseren. De participatie van vrouwen in technologie blijft haar nauw aan het hart liggen. Ze reist nog het hele land door om hierover lezingen te geven.

Meer Lezen?

  • Recoding gender: women's changing participation in computing / Janet Abbate, 2012 - RoSa-ex.nr.: EIIm/0127
  • Gender-technology relations: exploring stability and change / Hilde G. Corneliussen, 2012 - RoSa-ex.nr.: DIII3p/0001
  • Technologies of inclusion: gender in the information society / Knut Holtan Sorensen, 2011 - RoSa-ex.nr.: EIIa/0716
  • Gender codes: why women are leaving computing / Thomas J. Misa, 2010 - RoSa-ex.nr.: EII a/0702